The lifetime trajectory of schizophrenia and the concept of neurodevelopment

Dialogues Clin Neurosci. 2010;12(3):409-15.

Abstract

Defining the lifetime trajectory of schizophrenia and the mechanisms that drive it is one of the major challenges of schizophrenia research. Kraepelin assumed that the mechanisms were neurodegenerative ("dementia praecox"), and the early imaging work using computerized tomography seemed to support this model. Prominent ventricular enlargement and increased cerebrospinal fluid on the brain surface suggested that the brain had atrophied. In the 1980s, however, both neuropathological findings and evidence from magnetic resonance imaging (MRI) provided evidence suggesting that neurodevelopmental mechanisms might be a better explanation. This model is supported by both clinical and MRI evidence, particularly the fact that brain abnormalities are already present in first-episode patients. However, longitudinal studies of these patients have found evidence that brain tissue is also lost during the years after onset. The most parsimonious explanation of these findings is that neurodevelopment is a process that is ongoing throughout life, and that schizophrenia occurs as a consequence of aberrations in neurodevelopmental processes that could occur at various stages of life.

Uno de los principales desafíos en la investigación de la esquizofrenia es la definición de su trayectoria a lo largo de la vida y los mecanismos que la dirigen. Kraepelin asumió que los mecanismos eran neurodegenerativos (“demencia precoz”) y los primeros trabajos con neuroimágenes empleando tomografía computarizada dieron soporte a este modelo. El marcado agrandamiento ventricular y el aumento del líquido céfalo raquídeo en la superficie del cerebro hicieron suponer una atrofia cerebral. Sin embargo, en la década de 1980, ambos hallazgos neuropatológicos y la evidencia proveniente de las imágenes de resonancia magnética (IRM) aportaron evidencias que sugerían que los mecanismos del neurodesarrollo constituirían una mejor explicación. Este modelo se sustenta en evidencias clínicas y de IRM, principalmente por el hecho que las anormalidades cerebrales ya están presentes en los pacientes con el primer episodio. Sin embargo, estudios longitudinales de estos pacientes han aportado evidencia que el tejido cerebral también se pierde durante los años que siguen a la aparición del cuadro. La explicación más restringida de estos hallazgos es que el neurodesarrollo sería un proceso que se produciría a lo largo de la vida y que la esquizofrenia occurriría a consecuencia de alteraciones en los procesos de neurodesarrollo que podrían presentarse en varias etapas de la vida.

L'un des principaux défis de la recherche sur la schizophrénie est de définir son parcours durant la vie et les mécanismes qui le sous-tendent. D'après Kraepelin, les mécanismes seraient neurodégénératifs (démence précoce) comme semblaient le confirmer les premières études d'imagerie réalisées à l'aide de scanner (tomodensitométrie numérisée). L'augmentation importante du volume ventriculaire et l'augmentation de liquide céphalorachidien extracérébral suggéraient une atrophie cérébrale. Cependant, dans les années 80, les résultats de la neuropathologie et les images d'IRM (imagerie par résonance magnétique) ont prouvé que les mécanismes neurodéveloppementaux seraient une meilleure explication, en particulier par la présence d'anomalies cérébrales dès les premiers épisodes symptomatiques. Des études longitudinales effectuées sur les patients présentant une schizophrénie débutante ont néanmoins montré une perte de tissu cérébral au cours des années suivant le début de la maladie. L'explication la plus simple en serait que, le neurodéveloppement étant un processus évolutif au cours de la vie, la schizophrénie surviendrait comme une conséquence d'aberrations de ce processus pouvant intervenir à des stades différents de la vie.

Publication types

  • Research Support, N.I.H., Extramural
  • Research Support, Non-U.S. Gov't

MeSH terms

  • Brain* / growth & development
  • Brain* / pathology
  • Brain* / physiopathology
  • Diagnostic Imaging
  • Humans
  • Longitudinal Studies
  • Schizophrenia / pathology*
  • Schizophrenia / physiopathology*
  • Schizophrenic Psychology*