Complementary and Alternative Medicine for Prevention and Treatment of the Common Cold

Can Fam Physician. 2011 Jan;57(1):31-6.

Abstract

Objective: To review the evidence supporting complementary and alternative medicine approaches to treatment and prevention of the common cold in adults.

Quality of evidence: MEDLINE, EMBASE, and the Cochrane Database of Systematic Reviews were searched from January 1966 to September 2009 combining the key words common cold or influenza with echinacea, garlic, ginseng, probiotics, vitamin C, and zinc. Clinical trials and prospective studies were included.

Main message: For prevention, vitamin C demonstrated benefit in a large meta-analysis, with possibly increased benefit in patients subjected to cold stress. There is inconsistent evidence for Asian ginseng (Panax ginseng) and North American ginseng (Panax quinquefolius). Allicin was highly effective in 1 small trial. For treatment, Echinacea purpurea is the most consistently useful variety; it was effective in 5 of 6 trials. Zinc lozenges were effective in 5 of 9 trials, likely owing to dose and formulation issues. Overall, the evidence suggests no benefit from probiotics for prevention or treatment of the common cold.

Conclusion: Vitamin C can be recommended to Canadian patients for prevention of the common cold. There is moderate evidence supporting the use of Echinacea purpurea and zinc lozenges for treatment. Ginseng and allicin warrant further research.

Objectif: Examiner les données en faveur du recours aux médecines complémentaires et alternatives pour traiter et prévenir le rhume banal chez l’adulte.

Qualité des preuves: On a consulté MEDLINE, EMBASE et la Cochrane Database of Systematic Reviews entre janvier 1966 et septembre 2009, en combinant les rubriques common cold ou influenza avec les rubriques Echinacea, garlic, ginseng, probiotics, vitamin C et zinc. Des essais cliniques et des études prospectives ont été inclus.

Principal message: Pour ce qui est de la prévention, la vitamine C s’est avérée bénéfique dans une grande méta-analyse, avec une protection possiblement meilleure chez les sujets exposés au froid. Pour le ginseng asiatique (Panax ginseng) et le ginseng nord-américain (Panax quinquefolius), les données sont contradictoires. L’allicine était très efficace dans un petit essai. Pour le traitement, c’est l’Echinacea purpurea qui est le plus régulièrement utile, s’étant montré efficace dans 5 essais sur 6. Les losanges de zinc étaient efficaces dans 5 essais sur 9, possiblement à cause de différences de doses et de préparation. Dans l’ensemble, les données suggèrent que les probiotiques ne sont pas utiles pour prévenir ou traiter le rhume banal.

Conclusion: On peut recommander la vitamine C aux patients canadiens pour prévenir le rhume banal. Il existe certaines données en faveur de l’utilisation de l’Echinacea purpurea et des losanges de zinc pour le traitement. Le ginseng et l’allicine devront être étudiées davantage.

Publication types

  • Review

MeSH terms

  • Ascorbic Acid / therapeutic use
  • Common Cold / prevention & control*
  • Common Cold / therapy
  • Complementary Therapies*
  • Dietary Supplements
  • Echinacea
  • Garlic
  • Gluconates / therapeutic use
  • Glycine / therapeutic use
  • Humans
  • Panax
  • Plant Extracts / therapeutic use
  • Probiotics / therapeutic use
  • Sulfinic Acids / therapeutic use
  • Vitamins / therapeutic use
  • Zinc / therapeutic use

Substances

  • Gluconates
  • Plant Extracts
  • Sulfinic Acids
  • Vitamins
  • zinc gluconate glycine
  • allicin
  • Zinc
  • Ascorbic Acid
  • Glycine