An examination of the observed placebo effect associated with the treatment of low back pain - a systematic review

Pain Res Manag. Jan-Feb 2011;16(1):45-52. doi: 10.1155/2011/625315.

Abstract

Objective: To determine whether the nonspecific effects that occur following the use of sham interventions to treat nonspecific low back pain (LBP) are large enough to be considered clinically meaningful.

Design: Electronic databases were searched systematically for randomized placebo-controlled trials of interventions for LBP that used sham ultrasound, sham laser or sham drug therapy as the placebo control. Study selection was accomplished via independent evaluation of scientific admissibility by three reviewers and final decisions of inclusion were based on consensus.

Results: None of the studies using sham ultrasound as the placebo control in the treatment of LBP were acceptable for inclusion. Twelve studies were included in the present evaluation of the placebo effect - eight trials that met the strict inclusion criteria for best evidence (three using sham laser placebo and five using sham medication placebo) and four sham medication studies that 'just missed' the inclusion criteria for best evidence. Although the evidence from studies using sham laser was inconclusive, the present review did find a clinically meaningful change in LBP scores following the use of sham oral medications.

Conclusions: The present best-evidence review found a clinically meaningful change in pain scores following the use of sham oral medications for the treatment of nonspecific LBP. This finding suggests that further clinical research is warranted to identify which patient subgroups could benefit most from such treatment and to distinguish the true contribution of the placebo effect from other nonspecific effects.

OBJECTIF :: Déterminer si les effets non spécifiques qui se produisent après l’utilisation d’interventions placebo pour traiter des douleurs lombaires non spécifiques (DLNS) sont suffisants pour être considérés comme significatifs sur le plan clinique.

MÉTHODOLOGIE :: Les chercheurs ont effectué des recherches systématiques dans les bases de données électroniques afin de trouver des essais aléatoires contrôlés contre placebo sur des interventions de DLNS qui faisaient appel à des échographies placebo, au laser placebo et à des médicaments placebo comme contrôles. La sélection des études s’est effectuée au moyen d’une évaluation indépendante de l’admissibilité scientifique par trois réviseurs, et les décisions définitives d’inclusion étaient consensuelles.

RÉSULTATS :: Aucune des études faisant appel à des échographies placebo comme contrôles dans le traitement des DLNS n’était acceptable à l’inclusion. Douze études ont été incluses dans la présente évaluation de l’effet placebo, soit huit études qui respectaient les critères d’inclusion rigoureux de meilleures données probantes (trois faisant appel à un laser placebo et cinq, à des médicaments placebo) et quatre études sur des médicaments placebo qui « avaient été tout juste exclues » des critères d’inclusion de meilleures données probantes. Même si les données probantes tirées d’études faisant appel au laser placebo n’étaient pas concluantes, la présente analyse a découvert un changement significatif sur le plan clinique des indices de DLNS après l’utilisation de médicaments placebo par voie orale.

CONCLUSIONS :: La présente analyse des meilleures données probantes a permis de découvrir un changement significatif des indices de douleur sur le plan clinique après l’utilisation de médicaments placebo par voie orale pour traiter des DLNS non spécifiques. Cette observation indique que d’autres recherches cliniques s’imposent pour déterminer quels sous-groupes de patients pourraient profiter le plus de ce traitement et pour distinguer le véritable apport de l’effet placebo de ses effets non spécifiques.

Publication types

  • Review
  • Systematic Review

MeSH terms

  • Databases, Factual / statistics & numerical data
  • Humans
  • Low Back Pain / diagnosis
  • Low Back Pain / drug therapy*
  • Low Back Pain / psychology*
  • Observation*
  • Placebo Effect*
  • Placebos / therapeutic use*
  • Treatment Outcome

Substances

  • Placebos