Acute liver failure caused by 'fat burners' and dietary supplements: a case report and literature review

Can J Gastroenterol. 2011 Mar;25(3):157-60. doi: 10.1155/2011/174978.

Abstract
in En , French

Globally, people are struggling with obesity. Many effective, nonconventional methods of weight reduction, such as herbal and natural dietary supplements, are increasingly being sought. Fat burners are believed to raise metabolism, burn more calories and hasten fat loss. Despite patient perceptions that herbal remedies are free of adverse effects, some supplements are associated with severe hepatotoxicity. The present report describes a young healthy woman who presented with fulminant hepatic failure requiring emergent liver transplantation caused by a dietary supplement and fat burner containing usnic acid, green tea and guggul tree extracts. Thorough investigation, including histopathological examination, revealed no other cause of hepatotoxicity. The present case adds to the increasing number of reports of hepatotoxicity associated with dietary supplements containing usnic acid, and highlights that herbal extracts from green tea or guggul tree may not be free of adverse effects. Until these products are more closely regulated and their advertising better scrutinized, physicians and patients should become more familiar with herbal products that are commonly used as weight loss supplements and recognize those that are potentially harmful.

Sur la scène mondiale, les gens luttent contre l’obésité. Ils se tournent de plus en plus vers de nombreuses méthodes efficaces et non conventionnelles de réduction du poids, telles que les suppléments alimentaires naturels et à base de plantes médicinales. Ils pensent que les brûleurs de graisse activent le métabolisme, brûlent plus de calories et accélèrent la perte de matières grasses. Malgré les perceptions des patients selon lesquelles les produits à base de plantes médicinales ne provoquent pas d’effets secondaires, certains suppléments s’associent à une grave hépatotoxicité. Le présent rapport décrit le cas d’une jeune femme en santé qui a consulté en raison d’une insuffisance hépatique foudroyante exigeant une greffe du foie d’urgence, consécutive à la consommation d’un supplément alimentaire contenant de l’acide usnique, du thé vert et des extraits de guggul. Un examen approfondi, y compris un examen histopathologique, n’a révélé aucune autre cause d’hépatotoxicité. Ce cas s’ajoute au nombre croissant de rapports d’hépatotoxicité associée à des suppléments alimentaires contenant de l’acide usnique et attire l’attention sur le fait que des plantes médicinales extraites du thé vert ou du guggul peuvent entraîner des effets secondaires. Tant que ces produits ne feront pas l’objet d’une réglementation plus stricte et que leur publicité ne sera pas mieux évaluée, les médecins et les patients devraient se familiariser avec les plantes médicinales couramment utilisées comme suppléments de perte de poids et repérer ceux qui ont un potentiel nuisible.

Publication types

  • Case Reports
  • Review

MeSH terms

  • Adipose Tissue / drug effects
  • Adipose Tissue / metabolism
  • Adult
  • Benzofurans / administration & dosage
  • Benzofurans / adverse effects
  • Benzofurans / pharmacokinetics
  • Camellia sinensis / adverse effects
  • Camellia sinensis / chemistry
  • Camellia sinensis / metabolism
  • Commiphora / adverse effects
  • Dietary Supplements* / adverse effects
  • Dietary Supplements* / analysis
  • Hepatic Encephalopathy / etiology
  • Hepatic Encephalopathy / metabolism
  • Hepatic Encephalopathy / physiopathology
  • Hepatic Encephalopathy / therapy
  • Humans
  • Hypolipidemic Agents / administration & dosage
  • Hypolipidemic Agents / adverse effects
  • Hypolipidemic Agents / pharmacokinetics
  • Liver Failure, Acute* / chemically induced
  • Liver Failure, Acute* / complications
  • Liver Failure, Acute* / metabolism
  • Liver Failure, Acute* / physiopathology
  • Liver Failure, Acute* / surgery
  • Liver Transplantation
  • Monitoring, Physiologic
  • Obesity / drug therapy*
  • Obesity / metabolism
  • Phytotherapy / adverse effects*
  • Plant Extracts / administration & dosage
  • Plant Extracts / adverse effects
  • Plant Extracts / pharmacokinetics
  • Plant Gums / administration & dosage
  • Plant Gums / adverse effects
  • Plant Gums / pharmacokinetics
  • Plant Preparations / administration & dosage
  • Plant Preparations / adverse effects*
  • Plant Preparations / pharmacokinetics
  • Tea / adverse effects
  • Tea / chemistry
  • Tea / metabolism
  • Treatment Outcome
  • Weight Loss / drug effects

Substances

  • Benzofurans
  • Hypolipidemic Agents
  • Plant Extracts
  • Plant Gums
  • Plant Preparations
  • Tea
  • usnic acid
  • guggulu extract