A preliminary investigation of wait times for child and adolescent mental health services in Canada

J Can Acad Child Adolesc Psychiatry. 2011 May;20(2):112-9.

Abstract

Objectives: THE OBJECTIVES OF THIS STUDY WERE TO: 1) describe wait times at agencies providing child and adolescent mental health services (CAMHS) in Canada; and 2) determine whether agency and waiting list characteristics are associated with wait times for different clinical priority levels.

Method: A web-based survey was distributed to 379 agencies providing CAMHS in Canada. The survey contained questions about agency characteristics, waiting list characteristics and agency wait times. Pearson's correlations were used to determine the bivariate relationship between agency and waiting list characteristics and wait times.

Results: The response rate was 30.6% (n=116). Only 8.6% of agencies reported no waiting lists for their programs or services. Estimated mean wait times for initial assessment decreased with increasing levels of clinical priority. However, the ranges of wait times at each clinical priority level were substantial. In addition, only 31.4% of agencies reported being "mostly" or "always" able to meet the Canadian Psychiatric Association's wait time benchmark for scheduled care for psychiatric services. Wait times were positively correlated with size of the waiting list for those considered at lower clinical priority.

Conclusions: The findings confirm concerns about the prevalence of wait times for CAMHS in Canada, and also note marked variability. Though shorter wait times for higher priority children and youth is appropriate, current practice does not meet proposed standards of care as they relate to wait times. Future research should determine the impact of service reform efforts on reducing wait times for children with differing clinical priority levels.

Objectifs:: 1) évaluer le temps d’attente dans les organismes qui offrent des services de santé mentale aux enfants et aux adolescents au Canada; 2) déterminer si le type d’organisme et les caractéristiques des listes d’attente sont fonction des priorités cliniques.

Méthodologie:: trois cent soixante dix-neuf organismes offrant des services de santé mentale pour enfants et adolescents ont répondu à un sondage sur le Web. Les questions portaient sur les caractéristiques des organismes, les listes d’attente et le temps d’attente. La relation à deux dimensions entre les caractéristiques de l’organisme, les listes d’attente et le temps d’attente a été calculée par corrélation de Pearson.

Résultats:: le taux de réponse était de 30,6 % (n = 116). Seulement 8,6 % des organismes ont répondu qu’il n’y avait pas de liste d’attente pour avoir accès à leurs programmes ou services. L’attente moyenne pour une évaluation initiale était d’autant moins longue que la priorité clinique était grande. Toutefois, l’attente relative à chaque priorité clinique était grande. En outre, seulement 31,4 % des organismes ont déclaré respecter «la plupart du temps» ou «toujours» la norme de l’Association des psychiatres du Canada sur le temps d’attente pour les services psychiatriques réguliers. La corrélation entre le temps d’attente et la longueur de la liste d’attente pour les services non prioritaires au niveau clinique était positive.

Conclusion:: les résultats confirment que le délai d’accès aux services psychiatriques pour enfants et adolescents pose un problème et font apparaître des écarts importants. Bien que l’attente soit moins longue pour les soins prioritaires, comme il se doit, la pratique actuelle ne respecte pas les normes relatives au temps d’attente. Les travaux de recherche à venir devront définir les changements qui permettront de réduire l’attente lorsque les soins ne sont pas prioritaires.

Keywords: adolescent; child; mental health services; waiting lists.