Does Introducing Public Funding for Allied Health Psychotherapy Lead to Reductions in Private Insurance Claims? Lessons for Canada from the Australian Experience

Can J Psychiatry. 2019 Jan;64(1):68-76. doi: 10.1177/0706743718784941. Epub 2018 Jun 20.

Abstract

Objective: Provincial and territorial governments are considering how best to improve access to psychotherapy from the current patchwork of programmes. To achieve the best value for money, new funding needs to reach a wider population rather than simply replacing services funded through insurance benefits. We considered lessons for Canada from the relative uptake of private insurance and public funding for allied health psychotherapy in Australia.

Method: We analysed published administrative claims data from 2003-2004 to 2014-2015 on Australian privately insured psychologist services, publicly insured psychotherapy under the 'Better Access' initiative, and public grant funding for psychotherapy through the 'Access to Allied Psychological Services' programme. Utilisation was compared to the prevalence of mental disorders and treatment rates in the 2007 National Survey of Mental Health and Wellbeing.

Results: The introduction of public funding for psychotherapy led to a 52.1% reduction in private insurance claims. Costs per session were more than double under private insurance and likely contributed to individuals with private coverage choosing to instead access public programmes. However, despite substantial community unmet need, we estimate just 0.4% of the population made private insurance claims in the 2006-2007 period. By contrast, from its introduction, growth in the utilisation of Better Access quickly dwarfed other programmes and led to significantly increased community access to treatment.

Conclusions: Although insurance in Canada is sponsored by employers, psychology claims also appear surprisingly low, and unmet need similarly high. Careful consideration will be needed in designing publicly funded psychotherapy programmes to prepare for the high demand while minimizing reductions in private insurance claims.

Objectif:: Les gouvernements provinciaux et territoriaux envisagent la meilleure manière d’améliorer l’accès à la psychothérapie à partir de la mosaïque des programmes actuelle. Pour obtenir le meilleur rapport qualité-prix, le nouveau financement doit atteindre une plus vaste population plutôt que de simplement remplacer les services financés par des assurances. Nous avons examiné les leçons pour le Canada de l’utilisation relative de l’assurance privée et du financement public pour la psychothérapie paramédicale en Australie.

Méthode:: Nous avons analysé les données de réclamations administratives publiées de 2003-2004 à 2014-2015 et liées aux services de psychologues australiens assurés au privé, à la psychothérapie assurée au régime public en vertu de l’initiative « Better Access », et au financement public de la psychothérapie grâce au programme « Access to Allied Psychological Services ». L’utilisation a été comparée à la prévalence des troubles mentaux et aux taux des traitements de l’Enquête nationale australienne de 2007 sur la santé mentale et le bien-être.

Résultats:: L’instauration du financement public pour la psychothérapie a entraîné une réduction de 52,1% des réclamations d’assurance privée. Les coûts par séance étaient plus que le double en vertu de l’assurance privée et contribuaient probablement à ce que les personnes couvertes par un régime privé choisissaient plutôt d’accéder aux programmes publics. Toutefois, malgré les besoins communautaires substantiellement non comblés, nous estimons que seulement 0,4% de la population a fait des réclamations d’assurance privée en 2006-2007. Par contraste, depuis ses débuts, la croissance de l’utilisation de « Better Access » a rapidement éclipsé d’autres programmes et entraîné l’accès accru aux traitements communautaires significativement.

Conclusions:: Bien que l’assurance au Canada soit subventionnée par les employeurs, les réclamations pour la psychologie semblent aussi étonnamment faibles et les besoins non comblés, élevés. Il faut examiner soigneusement la conception des programmes de psychothérapie publics afin de se préparer à une demande élevée tout en minimisant les réductions des réclamations d’assurance privée.

Keywords: common mental disorders; government financing; healthcare policy; healthcare utilisation; insurance; psychotherapy.

MeSH terms

  • Allied Health Personnel / economics
  • Allied Health Personnel / statistics & numerical data
  • Australia
  • Canada
  • Financing, Government / methods*
  • Humans
  • Insurance, Health / statistics & numerical data*
  • Private Sector / statistics & numerical data
  • Psychotherapy / economics
  • Psychotherapy / methods*