[Use of placebo in French hospitals: data from polyvalent medicine units]

Med Sci (Paris). Aug-Sep 2019;35(8-9):674-681. doi: 10.1051/medsci/2019127. Epub 2019 Sep 18.
[Article in French]

Abstract

A placebo drug is defined as a treatment without any specific pharmacological efficacy, that works when the patient thinks to receive an active treatment, through a psychological and physiological mechanism. This study aimed to evaluate the use of placebo in French hospitals, in Polyvalent Medicine units. A questionnaire comprising 15 items was sent to 372 units. The analysis of 153 responses was conducted from dynamic crosstabs in Excel and using the R software available online. The survey confirmed that the use of placebos in hospital is frequent, with nearly 2/3 of professionals answering the questionnaire declared to use it. The oral capsule is the most commonly used form. Placebo is mainly administered at night, in case of pain, insomnia or anxiety, to so-called "difficult" patients. Placebo is not always given after medical prescription. In most cases, patients are not informed that they receive a placebo. The majority of professionals believed in the placebo effect but considered to be insufficiently informed and trained in the use of placebo in current practice. Although the placebo effect is now demonstrated, ethical and legal considerations recommend placebo treatment only on medical prescription, with the prior information of the patient. The placebo could be used as complementary therapy to conventional treatment in the cases of this therapeutic effectiveness has been demonstrated. Professionals should be trained in the use of placebo in order to avoid nocebo effect and potentiate beneficial effects of placebo.

Title: Le placebo à l’hôpital - Regard sur son utilisation dans les services de médecine polyvalente.

Abstract: Un placebo est défini comme un traitement sans efficacité pharmacologique propre qui agit, lorsque le patient pense recevoir un traitement actif, par des mécanismes psychologiques et physiologiques. Notre étude avait pour but d’évaluer l’utilisation du placebo dans les unités de médecine polyvalente des hôpitaux français. Pour cela, un questionnaire comprenant 15 items a été transmis à plusieurs unités. L’analyse des réponses reçues confirme que l’utilisation de placebos à l’hôpital est fréquente, près des deux tiers des professionnels ayant répondu déclarent en faire usage. L’administration du placebo en gélule par voie orale est la forme la plus couramment utilisée. À l’hôpital, il est administré principalement la nuit, le plus souvent sans prescription médicale, en cas de douleur, d’insomnie ou d’anxiété, à des patients dits « difficiles » (solliciteurs d’attention et de soin). Dans la plupart des cas, les patients ne sont pas informés qu’il s’agit d’un placebo. La majorité des professionnels « croit » en l’effet placebo, mais se considèrent cependant insuffisamment informés et formés à son utilisation. Fréquemment utilisé à l’hôpital, son efficacité thérapeutique étant largement admise, des considérations éthiques et juridiques imposent de recommander que sa nature soit précisée au patient lors de sa prescription (au même titre que les autres préparations hospitalières). On parlera alors de « placebo ouvert », c’est-à-dire que des explications sur les effets et les mécanismes d’action du placebo seront données au patient. Des études récentes montrent que dire au patient qu’il reçoit un placebo ouvert n’affecte en rien son effet.

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