[Biases in diagnostic test studies: impact on estimating sensitivity and specificity]

Rev Alerg Mex. Apr-Jun 2020;67(2):165-173. doi: 10.29262/ram.v67i2.771.
[Article in Spanish]

Abstract

Diagnostic tests make it possible to determine whether a person has a disease or not. Before incorporating a new diagnostic test in the clinical setting, it is necessary to define its validity through its indicators of performance, sensitivity, and specificity. In these studies, like in any research, the results might not be reliable when there are biases during their execution. This article entails the discussion about the biases in diagnostic test studies that may cause inaccuracy in sensitivity and specificity. The main biases that affect the validity of these studies are: incorporation bias, partial and/or differential verification bias, an imperfect reference standard, a limited spectrum of the disease, and the ambiguous results of the test to be validated. In addition, examples of how these biases impact on the results of sensitivity and specificity are given in this paper.

Las pruebas de diagnóstico permiten determinar si una persona tiene o no una enfermedad. Para incorporar una nueva prueba de diagnóstico en el ámbito clínico primero es necesario definir su validez a través de sus indicadores de desempeño, sensibilidad y especificidad. Como en cualquier investigación, en este tipo de estudios es posible que los resultados no sean confiables cuando hay sesgos durante su ejecución. En este artículo se discuten los sesgos en estudios de prueba diagnóstica que pueden ocasionar que la sensibilidad y especificidad no sean correctas. Los principales sesgos que afectan la validez en estos estudios son el sesgo de incorporación, la verificación parcial o diferencial, un estándar de oro imperfecto, un espectro limitado de la enfermedad y los resultados ambiguos de la prueba por validar. Además, en este artículo se dan ejemplos de cómo impactan estos sesgos en la sensibilidad y especificidad.

Keywords: Bias; Diagnostic tests; Sensitivity; Specificity.

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