Self-reported PTSD symptoms and social support in U.S. military service members and veterans: a meta-analysis

Eur J Psychotraumatol. 2021 Feb 4;12(1):1851078. doi: 10.1080/20008198.2020.1851078. eCollection 2021.


Background: The mental health burden of posttraumatic stress disorder (PTSD) is high in U.S. military samples. Social support is one of the most robust protective factors against PTSD and a recent meta-analysis indicates that this relationship is even stronger in military samples compared to civilian samples. Yet no meta-analyses have explored factors impacting this association in veterans and military service members (VSMs). Objective: The current meta-analysis examined demographic, social support, and military characteristics that may moderate the relationship of PTSD severity and social support among U.S. VSMs. Method: A search identified 37 cross-sectional studies, representing 38 unique samples with a total of 18,766 individuals. Results: The overall random effects estimate was -.33 (95% CI: -.38, -.27, Z = -10.19, p <.001), indicating that lower levels of social support were associated with more severe PTSD symptoms. PTSD measures based on the Diagnostic and Statistical Manual (DSM)-III had a larger effect size than measures based on DSM-IV or DSM-5. The social support source was a significant moderator such that support perceived from non-military sources was associated with a larger effect size than support perceived from military sources. This finding held after accounting for covariates. Deployment-era, timing of social support, and age were also significant moderators, but were no longer significantly associated with effect size after adjusting for covariates. Although previous meta-analyses have shown social negativity to be more impactful than positive forms of social support, there were too few studies conducted to evaluate social negativity in moderator analyses. Conclusion: Results suggest that social support received from civilians and in the home environment may play a greater protective role than social support received from military sources on long-term PTSD symptom severity. The literature on social support and PTSD in U.S. VSMs would be strengthened by studies examining the association of social negativity and PTSD symptoms.

Antecedentes: La carga en salud mental del trastorno de estrés post-traumático (TEPT) es alta en muestras militares estadounidenses. El apoyo social es uno de los factores protectores más robustos contra el TEPT, y un meta-análisis reciente indica que esta relación es incluso más fuerte en muestras militares comparada con muestras de civiles. Aunque, ningún meta-análisis ha explorado los factores que impactan esta asociación en veteranos y miembros militares en servicio (VMS).Objetivo: El presente meta-análisis examinó características demográficas, de apoyo social, y militares que puedan moderar la relación de severidad de TEPT y apoyo social en VMS estadounidenses.Método: Una búsqueda identificó 37 estudios transversales, representando 38 muestras únicas con un total de 18.766 individuos.Resultados: La estimación general de efectos aleatorios fue −.33 (95% CI: −.38, −.27, Z=−10.19, p<.001), indicando que niveles más bajos de apoyo social estaban asociados a mayor severidad de síntomas TEPT. Los instrumentos de TEPT basados en el Manual diagnóstico y estadístico de los trastornos mentales (DSM) –III obtuvieron un tamaño de efecto mayor que los instrumentos basados en DSM-IV o DSM-5. La fuente de apoyo social fue un moderador significativo, de tal forma que el apoyo percibido de fuentes no militares estuvo asociado a un tamaño de efecto más grande que el percibido de fuentes militares. Este efecto se mantuvo luego de controlar covariables. La era de despliegue militar, temporalidad del apoyo social, y edad también fueron moderadores significativos, pero no se mantuvieron significativamente asociados al tamaño de efecto luego de controlar covariables. Aunque meta-análisis previos han demostrado que la negatividad social ha tenido más impacto que las formas positivas de apoyo social, existían muy pocos estudios como para evaluar negatividad social en un análisis de moderación.Conclusión: Los resultados sugieren que el apoyo social recibido de civiles y en el ambiente familiar puede tener un rol protector más relevante que el recibido de fuentes militares en la severidad de síntomas TEPT en el largo plazo. La literatura sobre apoyo social y TEPT en VMS estadounidenses se vería enriquecida por estudios que examinen la asociación de la negatividad social y síntomas TEPT.

背景: 在美国军人样本中, 创伤后应激障碍 (PTSD) 的心理健康负担很重。社会支持是PTSD最强的保护因素之一, 近期一项元分析表明, 这种关系在军人样本中比平民样本中更强。然而, 尚无在退伍军人和军人(VSMs)中考查这种关联影响因素的元分析。目的: 本元分析考查了美国VSM中可能会调节PTSD严重程度和社会支持之间关系的人口统计学, 社会支持和军人特征。方法: 检索确定了37个横断面研究, 包含38个独特样本, 共计18,766人。结果: 总体随机效应估计值为-.33 (95%CI:-.38, −.27, Z= −10.19, p<.001), 表明较低的社会支持水平与较严重的PTSD症状相关。基于诊断和统计手册(DSM)-III对PTSD的测量, 相较于基于DSM-IV或DSM-5的测量具有更大的效应量。社会支持来源是一个显著的调节因素, 从非军队来源获得的支持与从军队来源获得的支持相比, 具有更大的效应量。这一发现在控制协变量之后仍然成立。部署时期, 社会支持的时机和年龄也是重要的调节因素, 但调节协变量后的效应量不再显著相关。尽管以前的元分析显示, 社会消极感比积极形式的社会支持更具有影响力, 但调节因素分析中评估社会消极感的研究很少。结论: 结果表明, 就长期创伤后应激障碍症状严重程度而言, 从平民和家庭环境中获得的社会支持可能比从军队来源获得的社会支持起更大的保护作用。可以通过考查社会消极感与PTSD症状之间联系的研究加强美国VSM中社会支持和PTSD的文献。.

Keywords: Posttraumatic stress disorder; active duty; military; social support; veterans.

Publication types

  • Meta-Analysis
  • Research Support, N.I.H., Extramural
  • Research Support, Non-U.S. Gov't
  • Review

MeSH terms

  • Humans
  • Military Personnel* / psychology
  • Military Personnel* / statistics & numerical data
  • Self Report
  • Social Support*
  • Stress Disorders, Post-Traumatic* / epidemiology
  • Stress Disorders, Post-Traumatic* / physiopathology
  • Stress Disorders, Post-Traumatic* / psychology
  • United States / epidemiology
  • Veterans* / psychology
  • Veterans* / statistics & numerical data