The relationship between multiple traumatic events and the severity of posttraumatic stress disorder symptoms - evidence for a cognitive link

Eur J Psychotraumatol. 2023;14(1):2165025. doi: 10.1080/20008066.2023.2165025.

Abstract

Background: Previous research has shown that multiple traumatic experiences cumulatively increase the risk for the development of severe symptoms of posttraumatic stress disorder (PTSD). Yet, little is known about the specific psychological mechanism through which this increased risk comes about.Objective: In the present study, we examined a possible cognitive link between multiple traumatic events and PTSD symptom severity through dysfunctional cognitions and expectations.Methods: A sample of patients with a diagnosed PTSD (N = 70; MAge = 42.06; 82% female) and high symptom burden (IES-R M = 79.24) was examined. On average, patients had experienced 5.31 different traumatic events. In a structural equation model, we tested the hypothesis that the relationship between multiple traumatic experiences and PTSD symptom severity is mediated through dysfunctional general cognitions and dysfunctional situation-specific expectations. General trauma-related cognitions were assessed with the Posttraumatic Cognition Inventory (PTCI) and trauma-related situational expectations were assessed with the Posttraumatic Expectations Scale (PTES).Results: The direct effect of the number of traumatic events on PTSD symptom severity was non-significant. Instead, as hypothesised, there was evidence for a significant indirect effect via dysfunctional general cognitions and situation-specific expectations.Conclusions: The current results further specify the cognitive model of PTSD by indicating that the relationship between the number of traumatic events and PTSD symptom severity is mediated through dysfunctional cognitions and expectations. These findings emphasise the importance of focused cognitive treatment approaches that seek to modify dysfunctional cognitions and expectations in people with multiple traumatic experiences.

Antecedentes: Investigaciones anteriores han demostrado que múltiples experiencias traumáticas aumentan acumulativamente el riesgo de desarrollar síntomas graves de trastorno de estrés postraumático (TEPT). Sin embargo, se sabe poco sobre el mecanismo psicológico específico a través del cual se produce este aumento del riesgo.

Objetivo: En el presente estudio, examinamos un posible vínculo cognitivo entre múltiples eventos traumáticos y la gravedad de los síntomas del TEPT a través de cogniciones y expectativas disfuncionales.

Método: Se examinó una muestra de pacientes con TEPT diagnosticado (N = 70; Medad = 42,06; 82% mujeres) y alta carga de síntomas (MIES-R= 79,24). En promedio, los pacientes habían experimentado 5,31 eventos traumáticos diferentes. En un modelo de ecuaciones estructurales, probamos la hipótesis de que la relación entre experiencias traumáticas múltiples y la gravedad de los síntomas de TEPT está mediada por cogniciones generales disfuncionales y expectativas disfuncionales específicas de la situación. Las cogniciones generales relacionadas con el trauma se evaluaron con el Inventario de Cognición Postraumática (PTCI en su sigla en inglés) y las expectativas situacionales relacionadas con el trauma se evaluaron con la Escala de Expectativas Postraumáticas (PTES en su sigla en inglés).

Resultados: El efecto directo del número de eventos traumáticos sobre la gravedad de los síntomas del TEPT no fue significativo. En cambio, como se planteó como hipótesis, hubo evidencia de un efecto indirecto significativo a través de cogniciones generales disfuncionales y expectativas específicas de la situación.

Conclusiones: Los resultados actuales especifican aún más el modelo cognitivo del TEPT al indicar que la relación entre el número de eventos traumáticos y la gravedad de los síntomas del TEPT está mediada por cogniciones y expectativas disfuncionales. Estos hallazgos enfatizaron la importancia de los enfoques de tratamiento cognitivo enfocado que buscan modificar las cogniciones y expectativas disfuncionales en personas con múltiples experiencias traumáticas.

背景:前人研究表明,多次创伤经历累积起来会增加出现创伤后应激障碍 (PTSD) 严重症状的风险。 然而,对于这种风险增加的具体心理机制知之甚少。

目的:在本研究中,我们通过功能失调的认知和期望考查了多重创伤事件与 PTSD 症状严重程度之间可能存在的认知联系。

方法:考查了诊断为 PTSD(N = 70;平均年龄 = 42.06;82% 为女性)和高症状负担 (IES-R M = 79.24) 的患者样本。 平均而言,患者经历了 5.31 种不同的创伤事件。 在结构方程模型中,我们检验了以下假设:多重创伤经历与 PTSD 症状严重程度之间的关系是通过功能失调的一般认知和功能失调的特定情境预期中介的。 使用创伤后认知量表 (PTCI) 评估创伤相关的一般认知,并使用创伤后期望量表 (PTES) 评估创伤相关的情境期望。

结果:创伤事件数量对 PTSD 症状严重程度的直接影响不显著。 相反,正如假设一样,有证据表明通过功能失调的一般认知和特定情境预期会产生显著间接影响。

结论:当前的结果进一步明确了 PTSD 的认知模型,表明创伤事件的数量与 PTSD 症状严重程度之间的关系是通过功能失调的认知和期望中介的。 这些发现强调了旨在改变具有多重创伤经历者功能失调认知和期望的集中认知治疗方法的重要性。

Keywords: Posttraumatic stress disorder; Trastorno de estrés postraumático; appraisal; belief; cogniciones; cognitions; creencia; evaluación; expectation; expectativa; modelo de ecuaciones estructurales; structural equation model; 信仰; 创伤后应激障碍; 期望; 结构方程模型; 认知; 评估.

Plain language summary

This study shows a cognitive link between the experience of multiple traumatic events and the severity of posttraumatic stress disorder (PTSD) symptoms.The aforementioned relationship is mediated through trauma-related general cognitions and situational expectations.The results provide further evidence for the cognitive model of PTSD and further specify it by considering different types of trauma-related cognitions.

MeSH terms

  • Cognition
  • Female
  • Humans
  • Male
  • Stress Disorders, Post-Traumatic* / therapy