Naturalness and principle pluralism in conservation

Conserv Biol. 2023 Dec;37(6):e14137. doi: 10.1111/cobi.14137. Epub 2023 Aug 14.

Abstract

The concept of naturalness in biodiversity conservation remains polysemic, hampering decision-making. Although some conservationists claim ecosystem naturalness should be primarily determined by composition (integrity), others argue it should be determined by the extent of freedom from anthropogenic influence (autonomy). Problems arise when deciding how to treat affected ecosystems. Although the integrity school promotes benchmark-based active restoration, the autonomy school advocates a hands-off policy, making these 2 approaches contradictory. Moreover, expected global changes have promoted advocacy for ecosystem resilience, further complicating the debate. We argue that autonomy, integrity, and resilience are all morally valid. The conflict between them is contained by recognizing that full naturalness is an unattainable goal; restoration and rewilding processes are not an act of curation, but a contrary-to-duty obligation; principle pluralism can accommodate integrity, resilience, and autonomy as pro tanto principles in a case-specific approach; and naturalness, as an overarching value, gives unity to the plurality of principles.

Naturalidad y pluralismo de principios en conservación Resumen El concepto de naturalidad en la conservación de biodiversidad continúa polisémico, lo cual limita la toma de decisiones. Mientras algunos conservacionistas afirman que la naturalidad de los ecosistemas debe ser determinada primariamente por la composición (integridad), otros argumentan que debe ser determinada por la extensión de libertad de la influencia antropogénica (autonomía).Cuando se decide cómo tratar ecosistemas afectados surgen problemas. Mientras la corriente de integridad promueve restauración activa a partir de un punto de referencia, la corriente de autonomía defiende políticas de no intervención, dos enfoques contradictorios. Además, los cambios globales esperados han promovido propugnar por la resiliencia ecosistémica, lo cual complica el debate aún más. Argumentamos que tanto la autonomía, la integridad y la resiliencia son moralmente válidas. El conflicto entre ellas es atajado mediante el reconocimiento de la naturalidad total es una meta inalcanzable; los procesos de restauración y resilvestración no son un acto de curación, sino una obligación contraria al deber; el pluralismo de principios puede acomodar a la integridad, la resiliencia y la autonomía como principios pro tanto en un caso específico; y la naturalidad, como un valor general, proporciona unidad a la pluralidad de principios.

Keywords: Autonomía; autonomy; ecosistema; ecosystem; equilibrio reflexivo; ethics; integridad; integrity; reflective equilibrium; resilience; resiliencia; ética.

MeSH terms

  • Biodiversity
  • Conservation of Natural Resources*
  • Cultural Diversity
  • Ecosystem*