Value of combining transect counts and telemetry data to determine short-term population trends in a globally threatened species

Conserv Biol. 2023 Dec;37(6):e14146. doi: 10.1111/cobi.14146. Epub 2023 Sep 15.

Abstract

To evaluate conservation interventions, it is necessary to obtain reliable population trends for short (<10 years) time scales. Telemetry can be used to estimate short-term survival rates and is a common tool for assessing population trends, but it has limitations and can be biased toward specific behavioral traits of tagged individuals. Encounter rates calculated from transects can be useful for assessing changes across multiple species, but they can have large confidence intervals and be affected by variations in survey conditions. The decline of African vultures has been well-documented, but understanding of recent trends is lacking. To examine population trends, we used survival estimates from telemetry data collected over 6 years (primarily for white-backed vultures [Gyps africanus]) and transect counts conducted over 8 years (for 7 scavenging raptors) in 3 large protected areas in Tanzania. Population trends were estimated using survival analysis combined with the Leslie Lefkovitch matrix model from the telemetry data and using Bayesian mixed effects generalized linear regression models from the transect data. Both methods showed significant declines for white-backed vultures in Ruaha and Nyerere National Parks. Only telemetry estimates suggested significant declines in Katavi National Park. Encounter rates calculated from transects also showed declines in Nyerere National Park for lappet-faced vultures (38% annual declines) and Bateleurs (18%) and in Ruaha National Park for white-headed vultures (Trigonoceps occipitalis) (19%). Mortality rates recorded and inferred from telemetry suggested that poisoning is prevalent. However, only 6 mortalities of the 26 presumed mortalities were confirmed to be caused by poisoning, highlighting the challenges of determining the cause of death when working across large landscapes. Despite declines, our data provide evidence that southern Tanzania has higher current encounter rates of African vultures than elsewhere in East Africa. Preventing further declines will depend greatly on mitigating poisoning. Based on our results, we suggest that the use of multiple techniques improves understanding of population trends over the short term.

Importancia de combinar los conteos de transectos y los datos de telemetría para determinar las tendencias poblacionales a corto plazo de especies amenazadas a nivel mundial Resumen Para evaluar las intervenciones de conservación es necesario obtener tendencias poblacionales confiables para escalas temporales cortas (<10 años). La telemetría puede usarse para estimar las tasas de supervivencia a corto plazo, además de que es una herramienta común para analizar las tendencias poblacionales, pero tiene limitantes y puede sesgarse con el comportamiento específico de los individuos marcados. Las tasas de encuentro calculadas a partir de transectos pueden ser útiles para analizar cambios en varias especies, aunque pueden tener intervalos grandes de confianza y verse afectadas por las variantes en las condiciones del censo. La declinación de los buitres africanos está bien documentada, pero hace falta el conocimiento sobre las tendencias recientes. Usamos las estimaciones de supervivencia tomadas de datos telemétricos recolectados durante seis años (principalmente del buitre Gyps africanus) y los conteos de transecto de siete especies carroñeras realizados durante ocho años en tres áreas protegidas en Tanzania. Estimamos las tendencias poblacionales con la combinación de análisis de supervivencia y el modelo de matriz Leslie Lefkovitch hecho con los datos telemétricos y usando modelos bayesianos de regresión lineal generalizada de efectos mixtos hechos con los datos de los transectos. Ambos métodos indicaron declinaciones significativas de Gyps africanus en los Parques Nacionales Ruaha y Nyerere. Sólo las estimaciones telemétricas sugirieron una declinación significativa en el Parque Nacional Katavi. Las tasas de encuentro calculadas a partir de los transectos también indicaron declinaciones de Torgos tracheliotos (38% de declinaciones anuales) y de Terathopius ecaudutus (18%) en el Parque Nacional Nyerere y de Trigonoceps occipitalis (19%) en el Parque Nacional Ruaha. Las muertes registradas e inferidas a partir de la telemetría sugieren que el envenenamiento es prevalente. Sin embargo, sólo se confirmaron seis muertes por envenenamiento de las 26 supuestas, lo que resalta los obstáculos para determinar la causa de muerte cuando se trabaja en paisajes amplios. A pesar de las declinaciones, nuestros datos proporcionan evidencia de que el sur de Tanzania tiene tasas actuales de encuentro con buitres africanos más altas que en cualquier otra parte del occidente de África. La prevención de declinaciones en el futuro dependerá principalmente de evitar el envenenamiento. Con base en nuestros resultados, sugerimos que el uso de técnicas múltiples incrementa el conocimiento sobre las tendencias poblacionales a corto plazo.

Keywords: Tanzania; buitre; cross-validation; declinación; decline; modelos poblacionales; population models; supervivencia; survival; validación cruzada; vulture.

MeSH terms

  • Animals
  • Bayes Theorem
  • Conservation of Natural Resources
  • Endangered Species*
  • Falconiformes*
  • Humans
  • Tanzania